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【彭博商業周刊每週精選】無人駕駛帆船 開啟商業貨運市場

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11 月初,一艘橙色豆莢形狀的帆船抵達夏威夷卡內奧赫(Kaneohe),完成始於三藩市的 2336 哩旅程。期間它成功穿越連最熟練的水手都會覺得棘手的大風帶,只是這艘船上根本沒有水手。

這次Saildrone為期 34 天的航程,是其製造的 SD1 無人駕駛風力船首次跨海航行成功。在剛起步的自動駕駛帆船市場,SD1 等新船可以長程航行,主要得益於翼板與水翼設計及無人駕駛技術的發展。「有人曾斷言這艘船絕對不能成功跨海,也無法抵禦風暴的衝擊,事實證明他們錯了,這真是令人滿足,」Saildrone 的聯合創辦人暨行政總裁詹金斯(Richard Jenkins)說。

SD1 長 19 呎、寬 7 呎,有一塊伸出水面 20 呎的碳纖維垂直翼板,其設計就是為了打破航行距離和速度紀錄。製造這艘船的工作始於 2009 年春,當時詹金斯剛在加州莫哈韋沙漠伊帆帕旱湖的極限沙地帆車賽中創造了世界紀錄。為了尋找新挑戰,他決定建造一艘可以環球航行的無人駕駛帆船。他獲得一名工程師朋友幫助,2012 年又有兩人加入。在 Google 董事長施密特(Eric Schmidt)的海洋科技基金會(Marine Science and Technology Foundation)的資金支持下,總部設於加州阿拉美達的 Saildrone 應運而生。

目前詹金斯視 SD1 為一個浮動研究平台,它可以運載儀器,為學術研究及美國海洋暨大氣總署(NOAA)收集海洋和海洋生物數據。感應器和其他儀器負責收集數據,雙向通訊衛星不但可以向 Saildrone 的阿拉美達工作室發送資料,還可以接收訊號。來自無人駕駛帆船的數據還可以透過詹金斯團隊開發的一個 App 在流動設備上監測。

詹金斯表示,大型研究船每日運作成本在 3 萬至 10 萬美元之間,大部份用於燃料和船員身上。SD1 以風力為動力,且無人駕駛,因此可以節省這些費用。他說:「這對海洋科學測量的成本將有巨大影響。」但這是較長遠的事,詹金斯指 Saildrone 仍處於研發階段,「並沒有嘗試銷售產品」。他拒絕評論公司的財務狀況。

在商業與國防用途的無人駕駛帆船開發方面,Harbor Wing Technologies等公司領先一步。該公司行政總裁、退役海軍軍官普拉特(Stuart Platt)說,這間總部設於西雅圖的公司與美國海軍簽有 1000 萬美元的合約,為後者研發遠程自動監控船。他預計偵察船需求將增長,而且風能有巨大潛力。

Harbor Wing 的 X-2 已完成海軍的測試, 該船的開發者包括三名美洲杯帆船賽獲獎設計師。這艘風力船受得起颶風的衝擊,還可以裝上武器。普拉特稱,X-2 翼板產生的推動力一如小型噴射引擎:「它的效能高於以前的船隻動力系統。」Harbor Wing 還計劃進軍商業貨運市場。該公司正在開發一艘 30 呎、可運載 2000 磅貨物的無人駕駛帆船。「全球海運貨物數量龐大,如果使用帆船運輸,可以節省大量燃料與碳排放,」普拉特說。

Saildrone 目前仍專注於研究工作。該公司計劃明年派出一支船隊,其中包括一艘無人駕駛帆船,用來幫助研究太平洋鯊魚遷徙習性的史丹佛大學海洋科學家收集數據。該公司的新一代無人駕駛帆船 SD2 將於 2014 年中從北加州海岸出發,它將配備聲音接收器,搜集被追蹤的鯊魚和其他游速很快的海洋生物發出的訊號。它將透過衛星即時將這些生物的位置傳送至互聯網。

詹金斯依然好勝。抵達夏威夷後不久,SD1 再次啟航。它已在穿越南太平洋的航程中度過了第 100 日。—— Aaron Kuriloff;譯佐小羅

總之 Saildrone 與 Harbor Wing 利用無人駕駛技術、翼板與水翼設計的進步開發新產品而 Harbor Wing 則領先一步,計劃進軍商業貨運市場。

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Source: techorange.com

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