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【彭博商業周刊每週精選】機器人的神祕創新搖籃

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2006 年,多產的軟體工程師哈桑(Scott Hassan)創辦了一個專注研究機器人的實驗室,名為柳樹車庫(Willow Garage)。此後他自掏腰包,每年為實驗室提供約 2000 萬美元的資金,聘請數十名世界頂尖的機器人工程師,賦予他們近乎絕對的自由,讓他們去探索往往看似瘋狂的想法。柳樹車庫開發的一種作業系統,在機器人產業多數領域已經成為標準軟體。它還培育了多間新創企業,獲得包括 Google 在內的科技公司收購。

不過,柳樹車庫的一切如今已成過去。哈桑今年 1 月關閉了它,開始擔任適特寶科技公司(Suitable Technologies)的全職行政總裁;這家公司也是他創辦的,是柳樹車庫衍生出來的眾多公司之一。柳樹車庫結束前還未跳槽到新創企業的研究人員,如今在科技業找工作。

柳樹車庫關門結束了矽谷歷史上不同尋常的一章:它是罕有的真正嘗試做大事的私人投資實驗室。

七年來,柳樹車庫成為機器人研究的重要基地,學者與工程師在這裡聚首,思考自動化機器在現實世界的應用,包括人形機械人。加州大學柏克萊分校自動化科學與工程實驗室主任 Ken Goldberg 說:「柳樹車庫雖然壽命不長,但卻是一間獨特的公司,是機械人領域一股重要的促進力量。」

它當然不是第一個設計機器人的地方,但在創造可用且能互相配合的機器人軟體和硬體方面,柳樹車庫做到了很多前人未能做到的事。不過,最終它還是未能在自身的顛覆模式中生存下去;當然,這也可能是因為其創辦人,將最佳構想分拆出去所致。

哈桑在紐約州立大學水牛城分校主修電腦科學,後來在華盛頓大學聖路易分校和史丹福大學攻讀電腦科學碩士,但從不曾取得學位。他在史丹福時開始與 Google 聯合創辦人佩奇(Larry Page)和布林(Sergey Brin)合作,貢獻了大量 Google 的最初程式碼。

他還寫了一個讓用戶建立和管理電子郵寄名單的軟體,2000 年將這間名為 eGroups.com 的公司以 4.13 億美元賣給雅虎。哈桑將部份所得投資在 Google 上,使佩奇和布林不必向創投公司籌集太多資金,因此保住他們的多數股權。佩奇和布林以 Google 的股票報答哈桑。2004 年 Google 上市時,哈桑發了大財。(很少接受訪問的哈桑,並未回應本文的置評請求。)

哈桑起初不知要用他的財富做什麼。他在加州門羅公園鎮(Menlo Park)找了很好的辦公室,開始請科技人才做事—只要有開創性,什麼都可以。「我的工作是將辦公室塞滿有意思的東西,」前 IBM 和施樂帕羅奧多研究中心(Xerox PARC)研究員、獲哈桑聘為柳樹車庫行政總裁的卡森斯(Steve Cousins)說,「我們得出以下信條:先求影響力,再謀資本回報。」

柳樹車庫的工作重點之一,是開發名為機械人作業系統(ROS)的開放源碼軟體,用於控制機械人的基本功能。ROS 的開放源碼性質吸引工程師使用,他們可以改動其程式碼,利用彼此的創作快速改進軟體。ROS 並非人人都愛。

iRobot 聯合創辦人暨行政總裁 Colin Angle 對它尤其不滿,他認為機器人軟體開放源碼,會使這些有巨大潛在影響力的知識財產落在其他國家手上。但是,ROS 很快成為各種機器人的標準作業系統,不但擴散至其他機械人公司,還進入大學的機械人研究部門。

在柳樹車庫實習的學生們,會將 ROS 的某些版本帶回學校,分享給熱衷研究機械人的同學。「他們就像一些傳染病的帶菌者,用軟體感染了他們的實驗室,」卡森斯說。如今有數十種機器人使用 ROS,包括波士頓機器人製造商Rethink Robotics 的產品 Baxter;這款用來做重複工作的機器人 2012 年開始銷售。

柳樹車庫的另一個重點項目是 PR2,一種有手臂和頭的人形機器人。這種機器人的成本約為 40 萬美元一個,但柳樹車庫贈送了十多個給研究人員,他們想出了一些使用這產品的有趣方式。藉著與外界分享軟體和硬體,這個實驗室形同為機械人研究奠下基礎,讓其他人可以在這基礎上展開研究,不必重複基礎研究。「柳樹的使命主要是建立一個機械人研究的生態系統,而不是推出產品,」伍斯特理工學院(Worcester Polytechnic Institute)機器人學教授 Dmitry Berenson 說。

未參與 ROS 或 PR2 的工程師則在探索其他領域,例如改進機械人的視覺或觸覺。(這裡的員工待遇優越,可以享用免費的美食;有時你會看到他們在吃麋鹿肋排,而機械人則在一旁替他們摺衫。)隨著構想湧現,哈桑挑出最好的幾個,出資成立獨立的公司。「到最後,閘門打開了,很多人產生了創業的念頭,」卡森斯說。

哈桑開始將更多的時間,放在一種視像會議系統上,這產品有點像一部帶輪子的遙控 iPad。不在辦公室的員工可以用它參加會議,或者走到同事的位置聊兩句。哈桑帶了約 10 個人創辦適特寶科技,去年開始出售這種名為 Beam 的視像系統。「這些人才離開時,我們留下來的人頗有感觸,」卡森斯說,「當時我們似乎都在想:『接下來做什麼呢?』」他於 2013 年離開柳樹車庫,創辦了自己的機械人公司 Savioke。

Google 接收了柳樹車庫留下的許多資產,聘請了許多曾在該實驗室工作的工程師。柳樹車庫衍生的八間新創企業或基金會,有兩間已被 Google 買下,它們是 Industrial Perception 和 Redwood Robotics。「這不是典型的矽谷成功故事,」卡森斯說,「但我們是想為一個產業播種,對機器人世界產生深遠影響,而我認為我們做到了。」—Ashlee Vance;譯經雷

總之 一間機器人研究實驗室結束了,但它的發明由其他公司接手發展,而且它創造的開放源碼軟體已廣泛應用在機器人上。

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Source: techorange.com

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